Investigación: combatir los virus de la influenza de manera más eficaz

La gripe española se cobró innumerables vidas. Imagen: abhijith3747 - fotolia

¿Descubrió nuevos puntos de ataque contra los virus de la influenza?

La eficacia limitada de la vacuna contra la gripe utilizada y la falta de opciones para los tratamientos farmacológicos se hizo alarmante en el transcurso de la temporada de gripe de este año. Cientos de miles enfermaron y muchas personas sucumbieron a las consecuencias de la infección. Los científicos de la Universidad de Zurich (UZH) han descubierto un nuevo mecanismo que posiblemente también podría usarse para desarrollar mejores vacunas contra la influenza y medicamentos más efectivos.

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En cooperación con científicos estadounidenses, el equipo de investigación de UZH ha descubierto un nuevo mecanismo por el cual los anticuerpos en los pulmones interactúan con los virus de la influenza. El tipo de vínculo previamente desconocido abre nuevas oportunidades para desarrollar mejores vacunas y medicamentos efectivos contra la influenza, según la UZH. Los investigadores han publicado sus resultados en la revista especializada “Cell Reports”.

Los científicos han descubierto un mecanismo previamente desconocido por el cual actúan los anticuerpos contra los virus de la influenza. (Imagen: abhijith3747 / fotolia.de)

¿Millones de infecciones por gripe cada año?

Según los investigadores, millones de personas en todo el mundo sufren de gripe cada año, y la mayoría de ellas se recupera después de unos días. Pero según las estimaciones de la OMS, también hay entre 250.000 y 500.000 muertes cada año como resultado de la infección por influenza. Dado que apenas existen tratamientos eficaces, la medicina se ha concentrado hasta ahora en la vacunación contra la gripe. Sin embargo, esto también alberga incertidumbres, ya que los virus de la influenza y, por lo tanto, también las cepas de virus que circulan por el mundo están en constante cambio. “Las vacunas, por tanto, tienen que fabricarse de nuevo cada año, según las previsiones”, explican los expertos.

¿Qué tipos de anticuerpos son más efectivos?

En busca de nuevas formas de combatir los virus de la gripe, los científicos utilizaron cultivos celulares para probar qué tipos de anticuerpos funcionan mejor contra los virus de la gripe. Se demostró que los anticuerpos del subtipo IgA1 eran el tipo más eficaz. “Los anticuerpos del tipo IgA, que a menudo se encuentran en la superficie de las membranas mucosas, pueden protegernos de infecciones de dos formas diferentes”, explica Lars Hangartner, ex profesor del Instituto de Virología Médica de la UZH y director del estudio.

¿Los anticuerpos del subtipo IgA1 son particularmente eficaces?

Los expertos explican que las vacunas contra la influenza funcionan presentando antígenos al sistema inmunológico. Gracias a esto, el sistema inmunológico puede aprender a reconocer los virus de la influenza y producir anticuerpos contra ellos tan pronto como se reconocen estos virus. Sin embargo, las vacunas contra la influenza actuales estimulan la formación de otros tipos de anticuerpos, a saber, las inmunoglobulinas G (IgG). Sin embargo, en pruebas de varios tipos en cultivos celulares, los anticuerpos del subtipo IgA1, que tienen una punta especial con ácidos siálicos en un extremo de la molécula, han demostrado ser los más efectivos.

¿Dos mecanismos de anticuerpos?

La punta especial de estos anticuerpos bloquea esa parte del virus de la gripe "que le permite adherirse a las células e infectarlas", informa la UZH. Esto indica que los anticuerpos IgA1 tienen dos tipos de actividad inmune: por un lado, la inmunidad adquirida, gracias a la cual los anticuerpos con sus sitios de unión clásicos reconocen específicamente a los patógenos, y por otro lado, la inmunidad innata a través de los ácidos siálicos en el otro extremo de la molécula, que los virus utilizan de forma bastante inespecífica y atacan ampliamente.

¿Desarrollar nuevos anticuerpos?

Según los investigadores, los anticuerpos IgA se adhieren a dos partes del virus de la gripe al mismo tiempo. Según el director del estudio, los hallazgos deberían ayudar a mejorar la efectividad de las vacunas y medicamentos contra la influenza en el futuro. Sin embargo, los anticuerpos del tipo IgA son difíciles de manejar, por lo que es necesario desarrollar nuevos anticuerpos que sean más fáciles de producir y probar en ratones, dice Hangartner. Por lo tanto, los investigadores están persiguiendo la idea de injertar la punta de IgA1 en un anticuerpo de tipo IgG, que es mucho más fácil de manejar. "Esto combinaría las ventajas de ambos tipos de anticuerpos", enfatiza el experto. Tal molécula sería más eficaz y resistente y debería ser muy útil para combatir la gripe, enfatiza el director del estudio. Gracias a la fuerte unión de los anticuerpos a los virus, incluso pequeñas cantidades serían suficientes para proporcionar una protección eficaz, continúa el experto. (fp)

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